Los primeros “robots vivos” del mundo ahora pueden reproducirse

Los científicos estadounidenses que crearon los primeros robots vivos dicen que las formas de vida, conocidas como xenobots, ahora pueden reproducirse, y de una manera que no se ve en plantas y animales.
Formados a partir de las células madre de la rana africana con garras Xenopus laevis, de la que toma su nombre, los xenobots miden menos de un milímetro (0,04 pulgadas) de ancho. Las pequeñas manchas se dieron a conocer por primera vez en 2020 después de que los experimentos demostraran que podían moverse, trabajar en grupo y curarse por sí mismas.

Ahora, los científicos que los desarrollaron en la Universidad de Vermont, la Universidad de Tufts y el Instituto Wyss de Ingeniería Biológicamente Inspirada de la Universidad de Harvard plantean que han descubierto una forma completamente nueva de reproducción biológica diferente de cualquier animal o planta conocida por la ciencia.
“Me asombró”, reconoce Michael Levin, profesor de biología y director del Allen Discovery Center en la Universidad de Tufts, quien fue coautor principal de la nueva investigación.
“Las ranas tienen una forma de reproducirse que normalmente usan, pero cuando tú liberas las células del resto del embrión y les das la oportunidad de descubrir cómo estar en un nuevo entorno, no solo se dan cuenta descubren una nueva forma de moverse, pero aparentemente también descubren una nueva forma de reproducirse “.
Cabe recordar que para desarrollar los xenobots, los investigadores rasparon células madre vivas de embriones de rana y las dejaron incubar, por lo que no hay manipulación de genes involucrados.
“La mayoría de la gente piensa que los robots están hechos de metales y cerámica, pero no se trata tanto de de qué está hecho un robot, sino de lo que hace, que actúa por sí solo en nombre de la gente“, explica Josh Bongard, profesor de informática y robótica. experto de la Universidad de Vermont y autor principal del estudio.
“De esa manera es un robot, pero también es claramente un organismo hecho de células de rana genéticamente no modificadas”, agrega.


Así, Bongard declara que hallaron que los xenobots, que inicialmente tenían forma de esfera y estaban hechos de alrededor de 3.000 células, podían replicarse. Pero que sucedió en raras ocasiones y solo en circunstancias específicas. En estas circunstancias, los robots utilizaron la “replicación cinética“, un proceso que si bien se sabe que ocurre a nivel molecular, nunca antes se había observado a escala de células u organismos completos.

Con la ayuda de la inteligencia artificial, los investigadores probaron miles de millones de formas corporales para hacer que los xenobots fueran más efectivos en este tipo de replicación. A la supercomputadora se le ocurrió una forma de C que se parecía a Pac-Man. De esta manera descubrieron que podía encontrar pequeñas células madre en una placa de Petri, reunir cientos de ellas dentro de su boca y, unos días después, el paquete de células se convirtió en nuevos xenobots.
“La IA no programó estas máquinas de la manera que solemos pensar al escribir código. Dio forma, esculpió y creó esta forma de Pac-Man“, expresa Bongard.
“La forma es, en esencia, el programa. La forma influye en cómo se comportan los xenobots para amplificar este proceso increíblemente sorprendente”.
Lo cierto es que. según los investigadores, esta combinación de biología molecular e inteligencia artificial podría potencialmente usarse en una serie de tareas en el cuerpo y el medio ambiente, lo cual puede incluir cosas como recolectar microplásticos en los océanos, inspeccionar sistemas de raíces y medicina regenerativa.
Si bien la perspectiva de la biotecnología autorreplicante podría generar preocupación, los investigadores dijeron que las máquinas vivientes estaban completamente contenidas en un laboratorio y se extinguían fácilmente, ya que son biodegradables y están reguladas por expertos en ética.
Cabe destacar que investigación fue financiada parcialmente por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa, una agencia federal que supervisa el desarrollo de tecnología para uso militar.
“Hay muchas cosas que son posibles si aprovechamos este tipo de plasticidad y capacidad de las células para resolver problemas“, concluye Bongard.

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