Un animal sobrevive 24.000 años congelado en el permafrost

Animal microscópico del permafrost (suelo siempre helado) “despierta” tras 24.000 años hibernando.

Un microscópico animal llamado “rotífero” despierta tras pasar 24.000 años congelado en el permafrost (‘suelo permanentemente helado’), la vez que más tiempo se ha observado que un rotífero sobrevive en ambiente frío tan extremo.

Este animal microscópico multicelular se pensaba que duraba sólo una década hibernando en estas condiciones, pero ha demostrado una durabilidad equiparable a organismos sencillos como las bacterias, que suelen sobrevivir milenios en el permafrost: “éste es un animal con sistema nervioso y cerebro y todo“, afirma Stas Malavin, del Centro Científico de Investigación Biológica Pushchino RAS, en Rusia.

Los investigadores aclaran que éste se trata de un récord, ya que gusanos nematodos han logrado despertar en el permafrost después de 30.000 años congelados. Sin embargo, no se conoce ningún rotífero que haya resistido tanto tiempo. Malavin y su equipo perforaron el permafrost cerca del río Alazeya en el noreste de Siberia (Rusia) en 2015, donde encontraron un rotífero que calentaron y alimentaron.

Para gran sorpresa de los investigadores, éste se puso activo y se reprodujo, porque es un rotífero bdeloide que puede clonarse a sí mismo sin necesidad de una pareja sexual. “Estamos seguros de que se trata de una nueva especie para la ciencia“, afirma uno de los investigadores.

Para datar al rotífero, los científicos utilizaron la espectrometría de masas con acelerador en los restos orgánicos del animal, concretando una antigüedad de entre 23.960 y 24.485 años, por lo que sugiere que el rotífero se congeló en el permafrost en esa época. Los rotíferos modernos parecen tener una capacidad similar para sobrevivir a la congelación, aunque Malavin y su equipo reconocen que no está claro cómo lo hacen.

En los últimos años ha quedado claro que los organismos tolerantes a la congelación tienen una multitud de mecanismos de supervivencia, no sólo uno, y no todos utilizan los mismos. “Los mecanismos son sorprendentemente desconocidos en mi opinión (…) tampoco está claro cuánto tiempo podrían aguantar los rotíferos u otros animales tolerantes a la congelación en el permafrost”, añade. Malavin y su equipo señala que dependerá de si su metabolismo se detiene por completo o sólo se vuelve extremadamente lento.

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